Los Mac M1 de Apple ofrecen el primer soporte del mundo para USB4

 

El primer chip Apple Silicon utilizado en Mac, el M1, implementa el primer controlador personalizado de Apple para USB4 y Thunderbolt 3 y ofrece los primeros sistemas del mundo que cumplen con la nueva especificación USB4. En particular, Apple ha comprado esto para comercializarlo antes que los propios procesadores Tiger Lake de 11a generación de Intel para computadoras portátiles.

Apple Silicon’s primero con USB4 es una señal de lo que vendrá

El soporte de M1 para USB4 no es exactamente un salto trascendental al mismo nivel que la GPU personalizada de Apple, el motor neuronal o la arquitectura de memoria unificada de su nuevo sistema M1 en un chip. Pero es de destacar que Apple ha podido implementar y entregar rápidamente un nuevo estándar emergente en su propio Apple Silicon personalizado, una ventaja en rápida expansión que el fabricante de Mac ahora tiene sobre los licenciatarios de PC con Windows y Android.

La especificación USB4 es en gran medida un intento de simplificar y optimizar la confusa variedad de definiciones relacionadas con USB 3.xy otros protocolos que pueden funcionar con cables USB-C, incluidos HDMI y DisplayPort.

USB4 también representa el cambio del protocolo Thunderbolt patentado de Intel de un esquema de licencia paga que requería un chip controlador de Intel a un estándar con licencia abierta ahora bajo el control del organismo de estándares USB. De hecho, la mayor parte de la mejora técnica en USB4 es efectivamente una copia de las características de conectividad de alta velocidad de Thunderbolt 3, ahora disponibles en el grupo sin fines de lucro que promueve el USB como estándar de la industria.

La capacidad de Apple para desarrollar su propio controlador personalizado que proporcione velocidad y compatibilidad Thunderbolt 3, directamente en el M1, proviene directamente de la decisión de Intel de compartir la tecnología como parte de USB4. El hecho de que el M1 de Apple llegara al mercado antes de que Intel pudiera incluso terminar sus propios chips compatibles con el nuevo estándar es revelador.

MacBook Pro M1 conectado a través de Thunderbolt 3 de 40 Gbps a un Mac Intel en modo de disco de destino

Thunderbolt fue desarrollado inicialmente por Intel en asociación con Apple, originalmente bajo el nombre de «Light Peak». Se pretendía que fuera un sustituto óptico moderno de FireWire, un estándar que Apple había desarrollado por sí solo a principios de los años 90, pero que no logró una amplia adopción en la industria de las PC.

Pero una década después, Thunderbolt de Intel aparentemente ha sufrido el mismo destino que FireWire: adopción entusiasta por parte de Apple en sus Mac, pero con una penetración limitada en PC genéricas con menos apetito por impulsar el estado del arte. La adopción de Thunderbolt se ha visto obstaculizada principalmente por los esfuerzos de reducción de costos de los fabricantes de PC para establecer el USB más barato de implementar pero mucho más limitado como «suficientemente bueno» para la mayoría de los usuarios.

El estándar USB4 exige puertos y cables USB-C

El año pasado, Intel anunció planes con Apple, Microsoft, HP y los fabricantes de chips Renesas, STMicroelectronics y Texas Instruments para definir un estándar USB4 unificado. Ofrecería el mismo ancho de banda ultrarrápido de 40 Gpbs de Thunderbolt 3 junto con un soporte mejorado para la tunelización de protocolos USB 3.2, DisplayPort y PCIe a través de cables USB-C.

Además de exigir USB-C, USB4 también requiere compatibilidad con la especificación USB-PD (distribución de energía) para cargar dispositivos a través del mismo cable que entrega datos.

Definir USB-C como una parte necesaria de USB4 debería ayudar a ampliar el uso del estándar de hardware USB-C moderno, omnidireccional y más robusto para cables y puertos que Apple ha estandarizado exclusivamente en sus Mac recientes. Esto está sucediendo incluso cuando algunos críticos se han lamentado de la pérdida de los conectores USB-A heredados que se han utilizado ampliamente desde que fueron popularizados por primera vez por el iMac original en 1998.

Apple agregó USB-C a su iPad Pro y ahora envía sus iPhones más nuevos con un cable de carga de iluminación a USB-C. Apple también ha cambiado a USB-C en sus adaptadores de carga para MacBooks.

Thunderbolt 3 ataca de nuevo

El estándar USB4 también ofrece el potencial, pero no el requisito, de admitir periféricos Thunderbolt 3 existentes, lo que implica admitir algunas diferencias únicas con respecto a la definición principal de USB4. Por primera vez, eso significa que otras empresas además de Intel podrían construir sus propios controladores de silicio que ofrecen velocidades Thunderbolt 3 e incluso compatibilidad sin necesidad de comprar un componente de Intel.

Este acuerdo era ideal para Apple, y era necesario para que la empresa entregara sus nuevos Mac M1 con soporte tanto para el nuevo USB4 actualizado como compatible con los dispositivos Thunderbolt 3 existentes que los usuarios de Mac ya tienen. Los chips Apple Silicon anteriores, incluidos los SoC de la serie A utilizados para alimentar iPhones y iPad, nunca pudieron admitir Thunderbolt.

Es por eso que el kit de transición para desarrolladores WWDC20 de Apple, básicamente un estuche para Mac mini equipado con un chip Bionic A12Z de clase Pro para iPad, solo podía ofrecer el mismo soporte USB 3 que los iPads para los que se diseñó inicialmente el chip.

Las especificaciones del kit de transición para desarrolladores reflejan un iPad Pro A12Z mejorado

Se espera que los fabricantes de PC que esperan que Intel les entregue chips obtengan soporte para USB4 a principios del próximo año con los procesadores Tiger Lake de Intel. Sin embargo, no hay mucha urgencia en otros lugares porque los fabricantes de PC ya pueden licenciar los chips Thunderbolt 3 existentes de Intels si quieren ofrecer conectividad ultrarrápida.

Ningún otro fabricante de PC ha mostrado ninguna ambición por desarrollar su propio silicio personalizado en el modelo del M1 de Apple, y pocos han estado tan entusiasmados con Thunderbolt. USB4 debería ayudar a impulsar la adopción de discos USB rentables que pueden alcanzar velocidades Thunderbolt 3 más rápido que los 5Gbps más típicos de los dispositivos USB 3.x. Eso debería beneficiar a todos, incluidos los usuarios de Mac.

Efectivamente, USB4 como estándar amplio debería ayudar a que la tecnología utilizada por Thunderbolt 3 esté más disponible. Al admitir tanto los dispositivos Thunderbolt 3 existentes como los dispositivos nuevos que aparecen bajo el estándar revisado con la marca USB4, las Mac M1 estarán listas para los periféricos del futuro, así como para los dispositivos de alto rendimiento que ya pueden usar las Mac existentes.

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